יממה לפני משחק הליגה החשוב מול בית"ר ירושלים, הודיעה הערב (ראשון) מכבי פ"ת כי השלימה את אחת ההחתמות היותר מסקרנות שלה בשנים האחרונות. הקשר היווני סוטיריס ניניס (27) ישחק בשורות הקבוצה של קובי רפואה עד לסיום העונה.

לארץ כבר הגיעו לא פעם שחקנים שהיו בעבר כוכבי על בארצם ויבשתם, או לכל הפחות נחשבו לפוטנציאל גדול להפוך לכאלה, אולם ניניס מגיע לארץ בגיל צעיר יחסית וכשהוא עדיין יכול להמריא את הקריירה שלו בחזרה לאזורים אליהם כוונו בעבר.

ניניס נמוך הקומה (1.73), כונה בשל כך ובשל כשרונו הרב "מסי היווני". הוא משחק בד"כ כעושה משחק, אך יכול לשחק גם באגף הימני.

ניניס נולד באלבניה להורים ממוצא יווני והחל דרכו באקדמייה של ענקית הכדורגל היוונית פנאתנייקוס. בגיל 16 כבר זכה לחוזה המקצועני הראשון שלו ורשם הופעת בכורה בקבוצה הבוגרת. רק שחקן אחד שיחק בגיל צעיר יותר בהרכבה של פנא, מה שלא מנע מניניס להיבחר לכוכב המשחק.  בהמשך גם הפך למבקיע הצעיר ביותר בתולדות הקבוצה, לקפטן הצעיר ביותר בתולדות המועדון, כשמונה לתפקיד בגיל 18 ולמבקיע הצעיר ביותר בנבחרת יוון. כשהאריך את חוזהו, עמד סעיף השחרור שלו על 17 מליון יורו, למקרה שקבוצה יוונית תרצה בו ו-10 מיליון, לקבוצה מחו"ל.

יחזור לחיים אצל הלוזונים? סוטיריס ניניס. צילום: גטי אימג'ס

בספטמבר 2011 הוא קרע רצועות ברגלו, נעדר תשעה חודשים מהמגרשים ומאז, למעשה, לא הצליח לשקם את הקריירה שלו.  בקיץ 2012 חתם ניניס בפארמה האיטלקית, אחרי שרשם 137 הופעות במדי פנא', בהן כבש 15 שערים.

הוא רשם רק 14 הופעות במדי האיטלקים, בהן לא כבש והושאל לפאוק סלוניקי. הוא חזר לקבוצת האם שלו בעונה הבאה, רשם עונה ללא כיבושים, המשיך לבלגיה, בה שיחק בשרלרואה ומכלן וכעת, כאמור, מתחיל הפרק הישראלי בקריירה שלו ועוד ניסיון להציל אותה.

בנבחרת יוון רשם ניניס הופעת בכורה כבר בגיל 18 וסה"כ הופיע במדי הנבחרת הבוגרת של ארצו 32 פעמים וכבש שלושה שערים. החשוב שבהם – השער היחיד במשחק הניצחון של יוון בבלומפילד מול נבחרת ישראל, בקרב בין שתי הנאבקות על כרטיס ליורו 2012.

יצליח ללטש שוב את היהלום היווני? קובי רפואה. צילום: ראובן שוורץ

בנבחרות הצעירות זכה למספר תארים, שחקן אליפות אירופה עד גיל 19, באליפות בה הגיעה נבחרתו עד לגמר. בנוסף, נכלל ברשימת ה"שחקנים שיש לב אליהם" של פיפ"א באותה שנה.

מחר (שני, 21:00) תארח מכבי את בית"ר ירושלים במסגרת המחזור השלישי בליגת העל. ניניס לא צפוי להיכלל בסגל, אך מי שיעשה זאת יהיה הרכש הטרי שלומי ארבייטמן, שיפתח ככל הנראה על הספסל, כשיובל אבידור יהיה בחוד. בהגנה תשחק מכבי לראשונה מאז מונה קובי רפואה למאמן במערך של שלושה בלמים – תומאס סיבוק, עומר דנינו וז'והאן מרסיאל.

מכבי תקווה להתאושש מההפסד להפועל חיפה, אולם גם בצוות המקצועי מבינים שמדובר במשוכה לא פשוטה. "בית"ר קבוצה איכותית שמובילה את הטבלה והמשחקים מולה תמיד קשים. אני עובד קשה כדי שהקבוצה הזו תיראה כמו קבוצה, אני מאמין שלאט לאט דברים יתחברו לנו ונשתפר", אמר רפואה, "אני שלם עם הסגל שלנו בתום מועד ההעברות. מצפה לנו משחק קשה, אבל אני מקווה שנשיג תוצאה טובה".